El cobalto

¿Qué es el cobalto?

El cobalto es un elemento metálico de color gris azulado, brillante y frágil. Su número atómico es 27 y su símbolo es Co. Pertenece a un grupo de elementos llamados metales de transición y tiene propiedades magnéticas, como el hierro.

Algunas antiguas civilizaciones, como Egipto y Mesopotamia, utilizaban una sustancia para fabricar vidrio y cerámica de un color azul oscuro. En 1735, el científico sueco Georg Brandt se dispuso a demostrar que este color no era debido al bismuto, como se creía, sino a un elemento nuevo y no identificado. A él se le atribuye el descubrimiento de este nuevo elemento, que se llamó cobalto.

El cobalto es uno de los elementos importantes para la vida y la salud humanas. Por ejemplo, la Vitamina B-12 contiene cobalto. En áreas donde hay poco cobalto en el suelo, los agricultores tienen que proporcionar bloques de sal con cobalto agregado para que sus animales al lamerlas reciban suficiente cobalto en su dieta.

El cobalto se encuentra también en los meteoritos de composición de hierro y níquel.

aleaciones de cobalto

Origen del nombre cobalto

Cobalto viene de la palabra alemana Kobold que significa duende o espíritu maligno que causaba problemas de salud a los mineros de plata y cobre.

Extracción

Los recursos identificados de cobalto en el mundo suman un total de cerca de 15 millones de toneladas. La mayoría se encuentra en Australia, Canadá, Congo, Rusia y Zambia.

El fondo del océano tiene nódulos de metales que se forman cuando, durante erupciones volcánicas, el magma y elementos salidos desde lo más profundo de la tierra entran en contacto con el agua fría del mar. Estos nódulos son principalmente manganeso y son llamados nódulos de manganeso. Se estima que hay millones de toneladas de cobalto en esos nódulos, pero actualmente, no tenemos la tecnología para explotar esos nódulos a un costo razonable.

Usos del cobalto

El cobalto ha sido utilizado por las civilizaciones durante siglos para crear cristal azulado, cerámica y azulejos. De manera similar, se utiliza también para hacer pigmentos.

Además de estos usos tradicionales, el cobalto se utiliza en diversas aplicaciones industriales. Cuando el cobalto es aleado con otros metales, se crean imanes de gran potencia.

Se utilizan aleaciones que contienen cobalto en la producción de motores a reacción y motores de turbina de gas para generación de energía. Estas súper-aleaciones son responsables de casi la mitad de cobalto utilizado cada año.

El cobalto se utiliza también para fabricar materiales de corte y de alta resistencia al desgaste. TECHNALLOY distribuye aleaciones de base de Cobalto resistentes a la abrasión, por ejemplo Ultimet de Haynes.

Un isótopo artificial del cobalto, el cobalto-60, produce rayos de gamma. Se utiliza para la esterilización de suministros médicos y alimentos, para las prueba industriales y en la lucha contra el cáncer.

el cobalto

Sustitutos y alternativas

A veces, aumentan significativamente los precios de cobalto y hay preocupación por la cantidad de cobalto disponible en el mundo.

Como resultado, las industrias han tratado de conservar al máximo el consumo de cobalto. Hay algunos reemplazos de cobalto, pero no siempre funcionan tan bien como él. Por ejemplo, aleaciones como hierro-níquel o boro-hierro-neodimio, pueden utilizarse para hacer imanes.

Níquel y cerámica especial puede ser utilizado para hacer materiales de corte y resistencia al desgaste.

Aleaciones con base de níquel que contengan poca cantidad (o nada) de cobalto pueden utilizar en motores de jet.